¿Dónde en el mundo puedes encontrar cactus?

Los miembros de la familia de plantas de cactus son únicos y tienden a exhibir una amplia gama de formas y tamaños. Aunque estas suculentas se pueden encontrar en muchas partes del mundo, la mayoría de las especies de cactus, excepto cuatro especies tropicales, son nativas de América. Como todo grupo de seres vivos, las diferencias entre las distintas especies de cactus varían considerablemente.

De hecho, cada especie de cactus está bien adaptada para crecer en áreas específicas que experimentan un clima determinado. Por ejemplo, la mayoría de las especies dentro del Equinocereo género son resistentes al frío y pueden soportar las heladas.

Entonces, ¿dónde en el mundo puedes encontrar cactus? Generalmente, la mayoría especies de cactus crecen en regiones cálidas y secas de América del Norte y del Sur. En América del Norte, estas plantas del desierto prevalecen en México, Canadá y muchas partes del suroeste de los Estados Unidos. En América del Sur, se encuentran principalmente en Brasil. Algunas especies de cactus también crecen en América Central e islas adyacentes como el Caribe y Galápagos. Rhipsalis baccifera es la única excepción que se puede encontrar creciendo en partes de África tropical, Madagascar, Mauricio, Seychelles y América tropical.

Siga leyendo para descubrir todo lo que necesita saber sobre esta increíble planta del desierto y dónde crece. Cubrimos detalles esenciales que enriquecerán su conocimiento.

Planta de cactus: una descripción general rápida de su estructura y características únicas

La familia de las cactáceas comprende un número significativo de plantas con flores con tallos suculentos. El término suculenta se usa para referirse a tallos que pueden almacenar agua durante períodos relativamente largos. Esta es una de las características únicas de esta planta que la ayuda a sobrevivir en condiciones áridas.

La presencia de una estructura única conocida como areola también hace que estas plantas sean únicas. La función principal de la areola es producir flores, ramas y espinas. Tenga en cuenta que los diferentes tipos de espinas sirven para diferentes propósitos.

Algunas espinas son suaves y plumosas para ayudar a proteger el cactus de la intensa luz ultravioleta, mientras que otras son duras y afiladas para ayudar a proteger la planta de los depredadores. La presencia de espinas en lugar de hojas verdaderas también juega un papel fundamental en la minimización de la pérdida de agua por evaporación y transpiración.

La superficie de la planta está cubierta con una sustancia cerosa conocida como cutícula que también juega un papel fundamental en la minimización de la pérdida de agua. Las plantas de cactus también han desarrollado un mecanismo de supervivencia único conocido como reverenciada apertura y cierre de estomas.

Mientras que las plantas regulares abren sus estomas durante el día y los cierran durante la noche, lo contrario es cierto para un cactus. Sus estomas se abren durante la noche y permanecen cerrados durante el día para ayudar a conservar el agua.

Una imagen de primer plano de un cactus.
La presencia de espinas en lugar de hojas verdaderas juega un papel fundamental en la minimización de la pérdida de agua por evaporación y transpiración.

Estas plantas tienden a variar en tamaño, dependiendo de su especie. Quizás, el cactus más alto es el cardon gigante mexicano que puede crecer hasta una altura de 60 pies (18 metros). Por el contrario, se cree que el cactus más pequeño es el Blossfeldia liliputana que tiene menos de tres centímetros de diámetro cuando está completamente desarrollado.

Historia natural de las plantas de cactus

La mayoría de las especies de cactus son nativas de América. De hecho, no se conocen especies de cactus nativas de Europa, Australia o África. Hasta la fecha, no se sabe mucho sobre las primeras plantas de cactus porque solo se han encontrado unos pocos fósiles de cactus.

El fósil más antiguo que se encontró en los Estados Unidos data de hace más de 50 millones de años y era muy similar a la tuna actual.

Sin embargo, los científicos creen que algunas plantas de cactus crecieron en el ambiente tropical hasta hace unos 65 millones de años, cuando el clima del mundo comenzó a cambiar de precipitaciones durante todo el año a patrones alternos de veranos secos e inviernos húmedos.

Más tarde, cuando los desiertos comenzaron a formarse, la planta se vio obligada a adaptarse a las condiciones secas del desierto. Aunque la mayoría de las especies de cactus son sinónimos de desiertos, algunas crecen en regiones tropicales de México, Brasil y las islas del Caribe.

Una de las especies de cactus tropicales más comunes es el cactus de Navidad, que crece en las selvas tropicales de Brasil.

¿Dónde viven los cactus?

La mayoría de las especies de cactus crecen naturalmente en la naturaleza. Aquí es donde deben estar. Los tres lugares donde encontrará estas plantas creciendo naturalmente son; desiertos, montañas y bosques.

desiertos

Muchas personas tienden a pensar que todas las plantas de cactus crecen en los desiertos, pero ese no es el caso. Solo unas pocas especies de cactus están verdaderamente adaptadas para crecer en condiciones áridas como desiertos y semidesiertos.

El gigante cacto saguaro es quizás la cara más prominente de los cactus del desierto. La planta gigante crece en el desierto de Sonora y puede vivir hasta 200 años. El desierto de Sonora es el segundo desierto más grande de América del Norte y cubre partes de Arizona y California. También se extiende hasta la frontera con México.

El desierto recibe tres temporadas de lluvias cortas, una en verano y dos en invierno. El Saguaro está bien adaptado para vivir en estas condiciones y crece bien entre otras plantas del desierto.

Un cacto Saguaro en el desierto.
cacto saguaro en el desierto

Montañas

Algunas plantas de cactus también se encuentran en regiones montañosas. Los Andes es una de las cadenas montañosas más largas del mundo que sirve de hogar a un número significativo de plantas de cactus. La montaña se extiende desde la costa occidental de América del Sur por aproximadamente 7.000 km.

Copiapoa es una de las especies de cactáceas más antiguas que crecen en los Andes. La planta está bien adaptada a vivir en zonas rocosas que pueden pasar años sin recibir lluvia.

La razón principal por la que Copiapoa puede sobrevivir durante un período tan largo sin agua es el mar. El aire frío de los mares adyacentes del Caribe y el Pacífico se mueve sobre la tierra caliente y produce mucha niebla. Esto sucede casi todas las mañanas y ayuda a la planta a encontrar el agua que necesita para sobrevivir al absorber la humedad de la niebla.

Un nopal.
nopal

Bosques

un número significativo de especies de cactáceas epífitas crecen en la selva tropical que se extiende por América Central y el noreste de Brasil. Las condiciones climáticas son bastante diferentes en estas regiones ya que reciben mucha lluvia.

Las especies de cactus que crecen aquí, como el cactus de Navidad, no necesitan modificaciones físicas o características únicas para sobrevivir, ya que hay mucha agua disponible.

Distribución Geográfica de la Familia de los Cactus

En esta sección, cubrimos el rango general de altitudes y latitudes que favorecen la existencia de plantas de cactus.

Altitud

A algunas plantas de cactus les va bien en altitudes bajas, mientras que a otras les va bien en áreas de gran altitud. Estas suculentas se pueden encontrar creciendo a lo largo de la costa de los océanos Pacífico y Atlántico, así como en otras regiones de baja altitud, como el infame Valle de la Muerte en California.

En algunas partes de América del Norte, las plantas de cactus se pueden encontrar creciendo hasta 3350 metros (11,000 pies) sobre el nivel del mar, particularmente en las Montañas Blancas de California. Algunos de ellos crecen en altitudes aún mayores en áreas de la cordillera de Sierra Nevada.

En partes de América del Sur, particularmente en los bordes occidentales de los Andes, algunas plantas de cactus crecen en regiones tan altas como 4500 (15 000 pies) sobre el nivel del mar.

En la mayoría de los casos, las especies de gran altitud son plantas de crecimiento bajo similares a las que se encuentran en las altitudes del sur y del extremo norte. Las especies de cactus de mayor altitud a menudo son espinosas o lanudas para sobrevivir a la intensa luz ultravioleta que golpea la superficie debido a una atmósfera más delgada.

Un cactus en la montaña.
Algunos de los cactus crecen en altitudes aún más altas en áreas de la cordillera de Sierra Nevada.

Algunas de las especies comunes que se encuentran en las regiones de gran altitud incluyen Austrocylindropuntia floccosa y Opuntia poliacantha.

Latitud

En América del Norte y del Sur, la mayoría de las especies de cactus se encuentran en latitudes que muchas personas pueden encontrar bastante sorprendentes. En las partes del norte de América, estas plantas se encuentran principalmente en el sur de Canadá, específicamente en Ontario, al este y en la Columbia Británica al oeste.

En el rango occidental mucho más seco y templado, los encontrará creciendo en las regiones del norte que en las regiones del este. Desafortunadamente, solo unas pocas especies de cactus pueden sobrevivir a las condiciones de frío extremo en esta región.

Hasta la punta de América del Sur, encontrará plantas de cactus de bajo crecimiento como el Pterocactus australis, Maihueniopsis darwinii y Maihuenia patagónica.

No confunda otras plantas del desierto con cactus

Los cactus no son las únicas plantas que crecen en los desiertos. Hay muchas otras plantas en estas áreas que muchas personas confunden con cactus.. Algunas de las plantas comunes que no son cactus que encontrará en el desierto incluyen plantas del siglo, comúnmente conocidas como Agave y la planta Dudleya.

Dudleya tiene hojas y tallos suculentos y una apariencia física única que se parece mucho a una planta de cactus.

Otras plantas comúnmente confundidas con cactus incluyen la hierba de oso, la piña del desierto, algunos tipos de yucas y plantas de heces.

Planta de agave con espigas.
El agave y la planta Dudleya son algunas de las plantas que puedes encontrar en el desierto.

La única planta de tallo que no es un cactus es la candelilla, que está cubierta de muchas ramas delgadas. La planta no tiene areolas ni espinas, y sus flores son bastante pequeñas en comparación con las flores de los cactus.

Resumen

Esta descripción general simple cubre información crítica que necesita saber sobre los hábitats generales donde crecen las plantas de cactus. Tenga en cuenta que pueden existir microclimas que albergan especies de cactus únicas adecuadas para esas condiciones dentro de cada hábitat.

La aparición de plantas de cactus en regiones extremadamente frías y húmedas puede sorprender a muchos, pero así son las cosas.

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